Innovatør Prisen 2020 - teamet

Banebrydende diabetes-pille er klar til at indtage markedet

Den danske medicinal-gigant Novo Nordisk har fået godkendt en helt ny behandlingsform, som kan gøre livet lettere for patienter med type 2-diabetes og samtidig medføre en enorm vækst i Novo Nordisks samlede forretning – og dansk økonomi som sådan.

Da det amerikanske lægemiddelagentur, Food & Drug Administration, for et halvt år siden godkendte Novo Nordisks ansøgning om at kunne lancere diabetespillen Rybelsus til voksne med type 2-diabetes, var det kulminationen på cirka 15 års forskningstungt arbejde.

Pillen er den første af sin slags i verden, og med FDAs godkendelse er Rybelsus nu klar til af erobre markedsandele og hjælpe diabetikere på det amerikanske marked, som er verdens største for diabetesmedicin. Inden længe forventes pillen at blive tilgængelig i resten af verden.

Tre af hovedforskerne bag udviklingen af pillen er Per Sauerberg, Flemming Seier Nielsen og Tomas Landh fra Novo Nordisk. De modtager nu Innovationsfondens Innovatør Pris 2020 for deres banebrydende forskning.

Gluca-hvad-for-noget?

 Men hvad er det så helt præcist, Novo Nordisk-forskerne er lykkedes med? Glucagon-like peptide-1 eller GLP-1 er et hormon, som dannes i tarmen, og frigives når vi spiser. Det er katalysatoren til, at vores krop kan producere insulin, regulere blodsukkerniveauet, og så skaber det desuden mæthedsfølelsen i hjernen, når vi har spist.

Mange patienter med type 2-diabetes tager medicin, som er baseret på GLP-1. Og indtil for ganske nylig kunne dette kun foregå ved indsprøjtning i mave eller lår. Faktisk har forskere i mange årtier uden held forsøgt at udvikle medicinen i pilleform – indtil nu.

- Udfordringen ved at lave peptider i pilleform har hele tiden været at få stoffet, i den rette mængde, ind i blodet. Det er der mange, som har forsøgt – og fortsat forsøger – men vi er de første, som er lykkedes med det, siger Per Sauerberg, Project Vice President Project and Alliance Management ved Novo Nordisk.

Den vigtige hjælper

Per Sauerberg blev projektleder på de indledende studier tilbage i 2006, hvor han fik projektet overdraget fra Tomas Landh, som havde brugt det foregående år på at lede efter de rigtige hjælpestoffer, som kunne bruges sammen med peptider i piller til oralt brug.

Flere orale formuleringsteknologier blev undersøgt i samarbejde med forskellige partnere, og det førte i første omgang frem til tre mulige kandidater. Den ene af dem fandt han hos det amerikanske selskab Emisphere. Det var molekylet SNAC.

- SNAC viste sig at være i stand til at hjælpe peptider med at komme helt ind i blodbanerne i tilstrækkelig grad til at kunne videreudvikles til et produkt. Så det var lige, hvad vi havde brug for, siger Tomas Landh, Vice President of Innovation Sourcing ved Novo Nordisk.

SNAC blev løbet af de næste knap tre år testet med forskellige peptider og i flere sammensætninger. Det viste sig specielt godt sammen med peptidet semaglutid. Efter Per Sauerbergs team havde bevist virkningen af den kombination i dyreforsøg, gav de projektet videre til det næste hold af forskere, som skulle undersøge det i mennesker.

Bøvl med nålen

Der gik mere end 10 år fra Per Sauerbergs team i slutningen af 2008 afsluttede første del af projektet, til et egentligt produkt var klar til markedet i efteråret 2019. Både Per Sauerberg, Tomas Landh og Flemming Seier Nielsen, som var en del af de tidlige forsøg, fortsatte deres arbejde med at finde en formulering i mange år frem – uvidende om, at de allerede havde fundet den.

I løbet er de efterfølge år beviste Rybelsus sig selv i tests mod verdens bedst sælgende diabetespille og lige så god som et af Novos Nordisks egene GLP-1-injektionspræparater.

Men når nu Novo Nordisk allerede har GLP-1-præparater på markedet, er der så overhovedet behov for samme præparat i pilleform? Ja, og endda et stort behov, hvis du spørger Flemming Seier Nielsen, som er Director, Discovery & Development PKPD.

- Det kan være meget bøvlet at skulle injicere sig selv, og derfor ser vi også, at mange ikke overholder deres behandling. De får altså ikke den rette behandling ud af deres medicin, siger han.

Det er vigtigt, at diabetes-patienter overholder deres medicinering, for der er flere, alvorlige sygdomme, som kan følge med sygdommen, hvis man ikke gør.

- Det er de færreste, som har et problem med at tage en pille. Det betyder, at flere kommer til at tage det deres medicin korrekt og dermed få en bedre behandling, siger Flemming Seier Nielsen.

Kæmpe potentiale

Rybelsus lander i et marked med en anslået årlig værdi i omegnen af 200 mia. kroner, hvor pillen bliver den eneste af sin slags. Ifølge analytiker-estimater indsamlet af Bloomberg vil Rybelsus allerede inden for fem år sikre Novo Nordisk en årlig omsætning på godt 21 mia. kroner, og på længere sigt er en fordobling ikke urealistisk – hvilket svarer til cirka en tredjedel af virksomhedens nuværende omsætning.

- Vi er ved at lave en fabrik i USA til produktionen af Rybelsus, og det gør vi, fordi vi tror så meget på produktet. Det kan blive en stor gevinst for Novo Nordisk og dansk økonomi, men det, som glæder mig mest, er, at vi har lavet et lægemiddel, som kan gøre en reel forskel for rigtigt mange mennesker, siger Per Sauerberg.

På verdensplan lider omtrent 400 millioner mennesker af type 2-diabetes. Det tal forventes at vokse med 50 procent i løbet af de næste 20 år.

Pillen er netop kommet på markedet i USA, og inden længe forventes pillen også at kunne gøre hverdagen lettere for patienter i Europa. Og om nogle år vil salget af den ganske givet kunne ses på Danmarks BNP.

Læs om Innovationsfondens Priser